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Il 14 agosto 1980, Lech Wałęsa guida gli scioperi nei cantieri navali di Danzica, in Polonia

Il 14 agosto 1980, un altro aumento dei prezzi dei generi alimentari portò a uno sciopero nel Cantiere Lenin di Danzica, di cui Wałęsa fu uno dei capi. Wałęsa scalò la recinzione del cantiere e divenne rapidamente uno dei leader degli scioperanti.

Lo sciopero ispirò altri scioperi simili che si diffusero poi in tutta la Polonia. Wałęsa fu a capo del comitato interdisciplinare di sciopero, coordinando i lavoratori a Danzica e in altri venti stabilimenti della regione.

Il 31 agosto il governo, rappresentato da Mieczysław Jagielski, firmò un accordo (l’accordo di Danzica) che concesse ai lavoratori del Cantiere Lenin il diritto di scioperare e permise loro di formare un sindacato indipendente.

Il comitato di coordinamento degli scioperi si trasformò in “Comitato di coordinamento nazionale di Solidarność” e Wałęsa fu scelto come presidente. Il sindacato Solidarność crebbe rapidamente, con oltre 10 milioni di membri, più di un quarto della popolazione polacca.

Il ruolo di Wałęsa nello sciopero, nei negoziati e nel nuovo sindacato indipendente gli valse la notorietà sul palcoscenico internazionale. Wałęsa mantenne la sua posizione fino al 13 dicembre 1981, quando il generale Wojciech Jaruzelski dichiarò la legge marziale in Polonia. Wałęsa e molti altri leader e attivisti di Solidarność furono arrestati.

Lech Wałęsa fu incarcerato per 11 mesi fino al 14 novembre 1982 a Chylice, Otwock e Arłamów, città orientali vicino al confine sovietico.

L’8 ottobre 1982 il sindacato Solidarność fu messo al bando. Nel 1983 Wałęsa fece domanda per tornare al cantiere navale di Danzica come elettricista. Trattato formalmente come “semplice lavoratore”, rimase praticamente agli arresti domiciliari fino al 1986.

Lo stesso anno venne insignito del Premio Nobel per la pace, che non poté ritirare in Svezia personalmente, poiché temeva che non gli sarebbe stato poi permesso il rientro in patria.