25-maggio-2008

Il 25 maggio 2008, la sonda Phoenix raggiunge Marte

Il 25 maggio 2008, alle 19:53, ora italiana, la sonda spaziale della NASA, Phoenix, atterra sul pianeta Marte. La sonda Mars Phoenix, dopo un viaggio di oltre 680 milioni di chilometri, ha finalmente raggiunto la superficie di Marte. L’evento è stato confermato da un segnale radio che è giunto sui monitor del controllo missione dei ricercatori della NASA.

Mars Phoenix è partita da Cape Canaveral, alla volta del pianeta rosso il 4 agosto del 2007 a bordo di un razzo Delta II. Obiettivo della spedizione è quello di prelevare dalla crosta ghiacciata di Marte dei campioni di acqua e analizzarli. La parte operativa della missione inizierà nei prossimi giorni e durerà circa tre mesi. La sonda perforerà la crosta del pianeta e preleverà dei campioni di ghiaccio che verranno fatti sciogliere nei piccoli forni del laboratorio di bordo. L’acqua e il suo contenuto verranno poi analizzati e i risultati saranno trasmessi ai ricercatori californiani. La zona di atterraggio è stata identificata grazie alle analisi condotte dalle varie sonde che hanno orbitato attorno a Marte. La zona scelta è stata studiata con grande attenzione e ci sono prove dell’esistenza di ghiaccio a circa 10 cm di profondità dalla superficie.

Fino ad ora la parte più critica della missione è stata proprio l’atterraggio. Scendere sulla superficie di Marte è infatti un’impresa assai rischiosa. Dal 1960, quando i russi inviarono sul pianeta la prima sonda, fino a oggi, circa il 50% delle mission, si è concluso in modo rovinoso. L’atterraggio di Phoenix è stato invece perfetto: la sonda è entrata nell’atmosfera di Marte a una velocità di circa 21.000 chilometri orari.

Verso il successo

La sonda è stata battezzata Phoenix, ossia Fenice, perché, proprio come l’uccello mitologico, nasce dalle ceneri di altre due missioni marziane fallite. Nel 1999 la Climate Orbiter, precipitata sul pianeta rosso, in seguito a un errore del sistema di navigazione. Il Mars Polar Lander, caduto nei pressi del polo sud marziano e mai più ritrovato.